[ ChromeOS 硬體 ] Google 的串流播放新武器:Chromecast

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2013/07/24 的 Google 發表會上,相信最令人矚目的不是新 Nexus 7 或 Android 4.3,而是 Google 的新串流媒體傳輸裝置:Chromecast。

同樣是串流傳輸,難免會讓人想到 Apple 的 AirPlay。那麼 Chromecast 是以 AirPlay 作為假想敵而生的嗎?可能不是。以下是我個人的想法。


Chromecast 與 AirPlay 不同?

目前能蒐集到的資料來看,Chromecast 與 AirPlay 最大不同的地方在於:Chromecast 並不是作為行動裝置的鏡射或延伸螢幕。

簡單來說,如果手邊有一部 iPhone,一台電視,電視接上了 AirPlay 盒子。那麼 iPhone 可以把它的畫面傳到電視上,兩邊的畫面是一樣的,這個叫鏡射。或者是在 iPhone 上面放影片,此時影片內容是透過電視呈現,而 iPhone 的螢幕上則是控制按鈕(播放/暫停/前進/後退 等),此時 iPhone 成了遙控器,這就是延伸。這段敘述可以看看 Apple 的官方 AirPlay 網站,就能明白了。

那麼這種方式有什麼問題呢?如果用 iPhone 播放一隻影片,透過 AirPlay 將畫面透過電視顯示出來,只要 iPhone 一離開播放器 app,這電影就放不下去了。

可是 Chromecast 並不是這麼做的。Chromecast 並不是它支援的操作平台(Android / iOS / Chrome for Windows / Chrome for OS X)的鏡射或延伸畫面。


Chromecast 怎麼播放內容?

根據目前能蒐集到的資料來看,Chromecast 並不是直接從行動裝置(Android / iOS)中擷取內容播放(使用 Chrome 瀏覽器的方式後面再說),而是從線上串流平台:Youtube,Google Play Movie / TV / Music,Netflix 取得串流內容,然後播放。來看看 Google 官方釋出的影片:

使用者在行動裝置上,使用支援「Cast」的 app(目前包含了 Youtube,Google Play Movie / TV / Music 與 Netflix)觀賞內容時,只要按下「Cast」圖示,Chromecast 就會接手內容的串流,然後開始播放。使用者還是可以用行動裝置來進行調整 播放/暫停/音量 等動作。

因為 Chromecast 播放的內容不是來自於行動裝置,因此使用者將內容丟給 Chromecast 播放後,行動裝置就可以做別的事情了:開瀏覽器查詢,或是社群 app 與人交流,或者是遊戲 app。都不會影響 Chromecast 的工作。

除了這個方法以外,使用者還可以用 Chrome 瀏覽器,將 tab 的內容「Cast」到 Chromecast 上,然後播放出來。


無法直接播放儲存於行動裝置的內容

此時可以發現,Chromecast 的本質與 AirPlay 不同:Chromecast 並不是作為行動裝置的顯示功能延伸裝置。

也因為這樣,所以產生另外一個問題:目前根據手邊資料來看,如果使用者的行動裝置中有音樂或影片,能不能直接透過播放器 app 將內容轉到 Chromecast 播放呢?似乎是不行呦。因為 Chromecast 所支援的播放方式中,除了『使用 Chrome 瀏覽器,「Cast」tab 內容』這個方式以外,都不支援直接把行動裝置當成內容來源。而 Chrome for Windows 與 Chrome for OS X 雖然支援 WebM 格式的播放,卻不知道透過轉送 tab 內容的方式,是否能夠連聲音都傳送過去(目前沒有更多資料可以佐證)。


那,Chromecast 的戰略地位跟 AirPlay 不同囉?Google 葫蘆裡賣得究竟是什麼藥?

個人推測,Chromecast  的目的與 Google 的大戰略方式一致:雲端。

雖然(也許)不能播放行動裝置內的內容,可是只要把影音內容都上傳到 Youtube 之後,只要帶著 Chromecast,從雲端取得內容,可以隨時隨地的播放自己喜愛的內容。當然,Youtube 有版權檢查的問題,而且不支援照片。所以大膽推測,Chromecast 之後應該會支援播放 Google Drive 以及 Google+ 帳號內的內容,包含了影像,聲音,照片等,各種 Google 雲端播放器支援的格式。

Google 的強項就是雲端。藉由這種整合,一方面讓使用者享受雲端的好處:無論何時,無論何處,無論什麼裝置,都能存取到自己的內容,一方面又希望使用者享用這些好處的同時,深入強化使用者對 Google 品牌與服務的認同,進而與使用者緊密結合,壯大自己。

Nexus Q 可能是一個失敗的作品,但是 Chromecast 目前看來有可能走上了正確的方向,後續值得觀察。